Conform unei investigații Al Jazeera, persoane condamnate pentru fraudă, spălare de bani, sau politicieni acuzați de corupție se numără printre zecile de persoane din peste 70 de țări care au cumpărat așa-numitele „pașapoarte de aur” (Golden Passports) din Cipru, ceea ce i-a făcut automat cetățeni ai unei țări membre ai Uniunii Europene.

În următoarele zile, Al Jazeera va dezvălui identitățile a zeci de persoane care au dobândit cetățenia cipriotă și care, în conformitate cu regulile țării, în multe cazuri nu ar fi trebuit să primească pașaportul.

Pentru a solicita un pașaport cipriot, solicitanții trebuie să investească cel puțin 2,15 milioane de euro (2,5 milioane USD) în economia cipriotă, de obicei prin achiziționarea de bunuri imobiliare și să aibă un cazier curat. Cu toate acestea, solicitanții furnizează propria lor dovadă de eligibilitate și, deși Cipru a pretins că verifică fondurile solicitanților, documentele obținute de Al Jazeera demonstrează că acest lucru nu s-a întâmplat întotdeauna. De la înființarea sa din 2013, acest program a primit critici repetate din partea UE, ceea ce a solicitat închiderea acestuia. Din 2013, de când a început programul pașapoartelor, țara a făcut peste 7 miliarde de euro (8 miliarde de dolari), folosite pentru a menține pe lina de plutire economia țării.

Însa între 2017 și 2019, țările cu cel mai mare număr de solicitanți au fost Rusia, China și Ucraina. Printre cererile aprobate descoperite de Al Jazeera s-a numărat magnatul ucrainean Mykola Zlochevsky, proprietarul companiei gigantului de energie Burisma. Când Zlochevsky și-a cumpărat pașaportul cipriot în 2017, era deja cercetat pentru corupție în țara de origine. În iunie 2020, procurorii ucraineni au spus că li s-au oferit 6 milioane USD în numerar pentru a renunța la anchetă. Zlochevsky și Burisma neagă orice cunoștință de mită. Ca mulți alții pe listele de persoane căutate în țara de origine, pașaportul cipriot al lui Zlochevsky îi permite să trăiască dincolo de raza de aplicare a legii ucrainene. Fostul șef al gigantului energetic de stat Gazprom, rusul Nikolay Gornovskiy, beneficiază de aceeași protecție împotriva extrădării oferită de pașaportul cipriot cumpărat.

Alte cereri au fost aprobate chiar și după ce reclamantul a fost arestat și uneori chiar și-a petrecut timp în închisoare. Ali Beglov, cetățean rus, și-a cumpărat pașaportul, în ciuda faptului că a executat o pedeapsă cu închisoarea pentru extorcare, ceea ce nu ar fi trebuit să fie posibil în conformitate cu regulile Ciprului. Omul de afaceri chinez Zhang Keqiang a primit, de asemenea, un pașaport cipriot, în ciuda faptului că a petrecut timp în închisoare pentru o tranzacție frauduloasă. Pasaportul afaceristului vietnamez Pham Nhat Vu a fost aprobat la o lună după ce a fost acuzat că a oferit milioane de dolari ca mită într-o afacere de telecomunicații. Acum execută trei ani de închisoare.

Potrivit lui Laure Brillaud, agent principal de politică al Transparency International, un ONG axat pe combaterea corupției internaționale, aceste rezultate sunt îngrijorătoare, dar nu surprinzătoare. “Aceste programe poartă riscuri inerente de spălare de bani, corupție și evaziune fiscală. Au fost concepute pentru a atrage oamenii care caută doar o cale rapidă către UE”, a spus ea pentru Al Jazeera.

Cipru analizează toate cererile anterioare și a anunțat că aproximativ 30 de persoane ar putea pierde cetățenia, dar actele descoperite in Cipru dezvăluie că multe altele ar putea să nu fie deranjate de noile legi. Acestea includ persoane precum venezueleanul Leonardo Gonzalez Dellan, un fost bancher, care a fost sancționat de Statele Unite pentru că a spălat milioane de tranzacții ilegale în valută pentru guvernul venezuelean. O altă persoană care și-ar putea pierde pașaportul este Oleg Bakhmatiuk, cercetat în Ucraina pentru delapidare și spălare de bani.