La parterul unei clădiri cafenie din cartierul Schillerkiez din Berlin se află un bar anarhist numit Syndikat. Ferestrele sale sunt pline de autocolante anti-naziste și anti-gentrificare. Motörhead și trupe punk germane cântă prin rotație, iar o bere mică la draft costă mai puțin de 2 euro.

Din 1985, Syndikat a servit drept un fel de sufragerie saturată de fum de țigară pentru inadaptați, studenți, imigranți și tot felul de rebeli. În septembrie 2018, însă, a apărut în poștă o notificare de evacuare din partea proprietarului barului, Firman Properties S.a.r.l.. Atunci, coadministratorii Syndikat au acceptat o provocare surprinzător de dificilă: să afle cine este proprietarul clădirii lor.

“Am avut câțiva proprietari, dar cel mai recent avea o adresă în Luxemburg”, spune Christian Schulte, un sociolog în vârstă de 42 de ani, care a ajutat la administrarea Syndikat timp de 13 ani. “Când am găsit în cele din urmă numărul de telefon al companiei, nimeni nu a răspuns niciodată.”

Întrebându-se cu cine anume avea de-a face, Schulte a apelat la niște prieteni din apropierea graniței luxemburgheze pentru a merge cu mașina la sediul companiei. La adresa indicată în contractul de închiriere al barului, au găsit o clădire comercială banală, care adăpostea un magazin de încălțăminte și un salon de bronzare – și o cutie poștală interesantă. Pe o foaie de hârtie afișată în apropiere se afla o listă de 76 de companii asociate cu acea căsuță poștală, majoritatea dintre ele fiind, aparent, firme de administrare a proprietăților. Printre acestea se număra și proprietarul lui Syndikat.

Schulte și colegii săi au cercetat internetul și registrele de locuințe din Berlin și au descoperit că toate companiile aveau în comun aceiași trei sau patru manageri. De asemenea, au descoperit că aproximativ două duzini de companii fuseseră folosite pentru a achiziționa peste 3.000 de apartamente în Berlin. Din fericire pentru Syndikat, unele dintre companii erau active și în Danemarca, unde, spre deosebire de Germania și Luxemburg, proprietarii trebuie să își dezvăluie adevărata identitate. (În 2020, acest lucru a devenit valabil pentru toate țările Uniunii Europene).

Astfel, după aproximativ două săptămâni de cercetări, echipa lui Schulte a identificat adevărații proprietari ai Firman Properties: Mark, David și Trevor Pears, trei frați singuratici din Londra care dețin majoritatea companiei imobiliare private William Pears Group și care, conform Sunday Times Rich List, valorează aproximativ 4 miliarde de dolari. “Sunt foarte secretoși”, spune Schulte. “Pe unul dintre ei nu il poți găsi nici măcar in fotografii”. (Schulte nu este numele său real; el folosește un pseudonim atunci când vorbește cu presa despre imobiliare, deoarece își caută un nou apartament).

În curând, jurnaliștii au aflat de poveste. În luna mai, ziarul berlinez Der Tagesspiegel, împreună cu grupul german de investigație Correctiv, au confirmat informațiile furnizate de Syndikat. Folosind informații din Panama Papers, aceștia au dezvăluit, de asemenea, că frații Pears au încasat cel puțin 53 de milioane de dolari din chirii și vânzări din Berlin în 2017, în timp ce au folosit portițe standard în domeniul imobiliar și companii fantomă în Insulele Virgine Britanice, Cipru și Luxemburg și au declarat că au plătit 197.000 de dolari în impozite pe aceste venituri. De asemenea, Syndikat a descoperit că diferitele companii berlineze ale familiei Pears au forțat evacuarea unei grădinițe și a unui atelier de olărit și au încercat să elimine o florărie și un magazin de feronerie vechi de zeci de ani, probabil pentru a percepe chirii mai mari. Familia Pears nu a răspuns la solicitările de comentarii pentru acest articol.

În Berlin, dezvăluirile despre afacerile imobiliare ale familiei Pearses au alimentat o furie tot mai mare împotriva marilor proprietari și a speculatorilor imobiliari. Din 2009, chiriile din oraș au crescut de peste două ori. Pentru cei care caută să cumpere în loc să închirieze, situația este cel puțin la fel de gravă – numai în 2017, valoarea proprietăților a crescut cu 20,5%, cea mai mare creștere pentru orice oraș mare din lume, potrivit firmei de consultanță imobiliară Knight Frank. Și, în timp ce mulți factori sunt în joc – în special, un aflux uriaș de noi locuitori și o lipsă de locuințe – berlinezii tind să vadă în proprietarii lacomi ca fiind problema.

În consecință, capitala Germaniei ia măsuri extreme pentru a rămâne (relativ) accesibilă și a nu lua calea San Francisco sau a Londrei. Începând de la începutul anului 2020, guvernul de stânga al Berlinului va îngheța chiriile timp de cinci ani. Proprietarii vor fi obligați să le arate noilor chiriași cele mai recente contracte de închiriere pentru a dovedi că nu cresc prețurile. De asemenea, vor trebui să respecte noile reguli privind plafonul chiriilor, ceea ce pentru mulți proprietari ar putea însemna o reducere a chiriilor cu până la 40%. Cei care nu se conformează vor fi sancționați cu amenzi de până la 500.000 de euro (553.000 de dolari) pentru fiecare încălcare.

În mod și mai radical, grupurile de chiriași și mii de activiști cer ca marile corporații de proprietari să fie expulzate cu totul din oraș, iar proprietățile lor să fie expropriate. Scopul este de a determina guvernul să răscumpere aproximativ 250.000 de proprietăți – aproape o optime din stocul de locuințe din Berlin – și să le transforme în locuințe publice. Deși această inițiativă poate părea exagerată, ea a fost susținută de 29% până la 54% dintre berlinezi, conform diferitelor sondaje. Două dintre cele trei partide politice aflate la putere în oraș au susținut chiar și un referendum public fără caracter obligatoriu privind obligarea marilor proprietari să își vândă proprietățile imobiliare guvernului. (Cel mai mare partid, Partidul Social-Democrat, sau SPD, este împotriva acestei măsuri, la fel ca și Uniunea Creștin-Democrată a cancelarului german Angela Merkel. Acestea și-au semnalat intenția de a contesta noile reglementări în instanță).

Proprietarii de locuințe din Berlin, mari și mici, sunt bulversați. Companiile imobiliare cotate la bursă din oraș, ale căror prețuri ale acțiunilor au scăzut în cea mai mare parte a verii după ce guvernul a anunțat înghețarea planificată în iunie, se plâng că noile reglementări ale Berlinului vor speria capitalul necesar. Mai puține companii vor investi în modernizări pentru a face clădirile mai atractive sau mai eficiente din punct de vedere energetic, spun acestea, iar construcția de noi unități ar putea avea de suferit, ceea ce ar exacerba lipsa de locuințe din Berlin. “La aproape 30 de ani de la căderea Zidului Berlinului, se pare că unii oameni doresc să revină la condițiile de odinioară”, a declarat Michael Zahn, directorul executiv al celui mai mare proprietar de locuințe din Berlin, Deutsche Wohnen SE, cotat la bursă, în cadrul unei teleconferințe privind câștigurile din noiembrie, referindu-se la fostul guvern de control total al Germaniei de Est. “Chiriașii și proprietarii se vor confrunta cu o mare incertitudine. Aceasta este o pastilă otrăvitoare pentru investiții”.

Până în urmă cu aproximativ 15 ani, Berlinul era inimaginabil de ieftin. Deși era vibrant și iubit de artiști și studenți pentru cultura sa “do-it-yourself”, scena techno vibrantă și instituțiile culturale de talie mondială, orașul avea puțină industrie, puține locuri de muncă și o mulțime de apartamente abandonate. Toate acestea au început să se schimbe pe măsură ce Berlinul a devenit principalul centru de startupuri din Europa continentală. Apoi s-au mutat aici companii mari, printre care Amazon, Daimler, Sanofi și Sony, precum și investitori străini.

În prezent, Berlinul este încă accesibil după standardele internaționale. Un apartament decent într-o zonă bună a orașului costă aproximativ jumătate din prețul unui loc comparabil din New York și mult mai puțin pentru cei care au norocul de a avea un contract de închiriere vechi. Mai mult de 80% dintre berlinezi închiriază, în parte pentru că închirierea era, până de curând, atât de ieftină. De asemenea, reglementările privind chiriașii îi favorizează în mod clar pe chiriași, în timp ce legile fiscale federale nu oferă niciun stimulent pentru proprietarii de locuințe. Deoarece chiriile comerciale sunt, de asemenea, relativ ieftine, orașul a păstrat un peisaj înfloritor de librării independente, cafenele unicat, studiouri de design și de artiști cu vitrine și mii de alte afaceri mici.

În acest oraș al chiriașilor, dintre care un anumit număr sunt socialiști și foști comuniști, animozitatea față de proprietari se exprimă frecvent. În aprilie, 40.000 de persoane au umplut străzile pentru a protesta împotriva a ceea ce ei numesc Mietenwahnsinn, sau “nebunia chiriei”. (Este un joc de cuvinte cu termenul german pentru boala vacii nebune, Rinderwahnsinn.) Câteva luni mai târziu, au fost sparte geamurile unei filiale a brokerului imobiliar de lux Engel & Völkers AG. Pe graffiti la câteva străzi distanță se putea citi: “CAPITALISMUL ESTE FURT” și “Gentrifick dich”, ceea ce înseamnă, practic, “Duceți-vă naibii, gentrificatorilor”. Două dube aparținând celei mai mari companii imobiliare din Germania, Vonovia SE, au fost, de asemenea, sparte, vopsite cu spray și incendiate. “Am avut grijă să ne asigurăm că nicio altă mașină nu a luat foc”, au scris autorii anonimi pe un site anarhist.

Cultura protestului, mișcările de ocupare ilegală a locuințelor și grupurile progresiste pentru drepturile chiriașilor sunt poate mai înrădăcinate în Berlin decât în alte părți, dar situația dificilă a orașului nu este unică. În cea mai mare parte a SUA, prețurile locuințelor cresc de două ori mai repede decât salariile, iar aproape jumătate dintre chiriași cheltuiesc peste 30% din venitul lor pentru chirie, față de 24% dintre chiriași în 1960. Un chiriaș care lucrează 40 de ore pe săptămână și câștigă salariul minim nu își poate permite un apartament cu două camere în niciun comitat din SUA, potrivit National Low Income Housing Coalition. În parte ca urmare, numărul persoanelor fără adăpost este în creștere. În Oakland, populația fără adăpost a crescut cu 47% în ultimii doi ani. În New York City, numărul elevilor fără adăpost a crescut cu 70%, ajungând la 114.000, în ultimul deceniu.

În altă parte, cifrele privind accesibilitatea arată la fel de rău. În întreaga Spanie, chiriile medii au crescut cu 49% în ultimii cinci ani, în timp ce salariile medii au crescut cu doar 4,3%. În Toronto, un raport din 2019 a constatat că, în ultimul deceniu, costurile locuințelor au crescut de patru ori mai repede decât veniturile.

O cauză principală a problemei este lipsa de locuințe, pe măsură ce un număr tot mai mare de oameni se mută în orașe. Potrivit Organizației Națiunilor Unite, 68% din populația lumii va locui în zone urbane până în 2050, față de 55% în prezent. (În Berlin, peste 40.000 de nou-veniți sosesc în fiecare an. În luna noiembrie, peste 1.700 de persoane s-ar fi prezentat pentru a vedea un singur apartament cu preț moderat într-un cartier dorit; unii au stat la coadă timp de 12 ore). Extinderea Airbnb Inc. și a altor platforme de închiriere pe termen scurt nu a făcut decât să agraveze penuria.

Berlinezii nu greșesc întru totul atunci când își concentrează furia asupra marilor investitori și proprietari de locuințe. Timp de decenii, firmele de capital privat și fondurile speculative au cumpărat porțiuni de locuințe la prețuri accesibile în întreaga lume. Tendința s-a accelerat după criza financiară din 2008, când ratele dobânzilor au scăzut drastic. Banii investitorilor intră rareori în construcții. Cu puține excepții, strategia este de a cumpăra locuințe existente, de a le renova și de a crește chiriile. În același timp, multe guverne investesc mult mai puțin în locuințe accesibile, în timp ce dezvoltatorii tind să prefere să construiască apartamente scumpe.

În luna martie a anului trecut, Leilani Farha, raportorul special al ONU pentru locuințe convenabile, a indicat Blackstone Group, firma de capital privat, pentru o practică despre care spune că a devenit comună în întreaga industrie. “În multe țări din întreaga lume”, a scris ea și un coautor într-o scrisoare publică adresată firmei, “Blackstone și filialele sale au vizat și achiziționat locuințe multifamiliale în cartiere considerate “subevaluate”. În fiecare caz, modelul este similar. Se stabilește că o clădire sau mai multe clădiri sunt situate într-o zonă subevaluată, ceea ce înseamnă adesea că acestea găzduiesc chiriași săraci și cu venituri mici. Blackstone achiziționează clădirea, întreprinde reparații sau renovări, iar apoi mărește chiriile – de multe ori exorbitant – determinând chiriașii existenți să plece și înlocuindu-i cu chiriași cu venituri mai mari.”

Nu este nimic nou în această strategie, dar Farha spune că Blackstone și alți mari investitori și firme imobiliare o execută la o scară fără precedent. Blackstone a răspuns la scrisoare printr-o declarație publică, spunând că plângerea ONU conținea mai multe inexactități și că Blackstone, de fapt, “ajută la rezolvarea problemei ofertei insuficiente de locuințe prin aducerea de capital, expertiză și management profesionist în sectorul locuințelor rezidențiale”.

La Berlin, guvernul este parțial responsabil pentru dominația marilor firme imobiliare. Înainte de reunificarea Germaniei în 1990, Berlinul de Est era comunist, iar Berlinul de Vest – o mică insulă capitalistă din cadrul blocului sovietic – trăia din subvențiile guvernului vest-german. După căderea zidului, subvențiile s-au epuizat, iar Berlinul a acumulat datorii de miliarde de dolari, pe care guvernul local a încercat să le achite vânzând ceea ce a putut companiilor private. Acest lucru a inclus, între 1997 și 2004, compania de apă a orașului, jumătate din producătorii de electricitate și mai mult de o treime din locuințele publice, adică aproximativ 200.000 de apartamente. (De atunci, Berlinul și-a remunicipalizat apa și electricitatea).

Companiile globale s-au năpustit aproape imediat. Într-o vânzare contestată de public la vremea respectivă, firma americană de capital privat Cerberus Capital Management, susținută de Goldman Sachs, a cumpărat asociația de locuințe publice din Berlin, plătind 448 de milioane de dolari pentru 66.700 de locuințe – aproximativ 6.700 de dolari pe unitate. În 2013, participațiile Cerberus au devenit parte din ceea ce este acum cel mai mare și poate cel mai înjurat proprietar public din Berlin, Deutsche Wohnen.

În prezent, Deutsche Wohnen își are sediul într-o clădire gigantică de birouri naziste, renovată meticulos, situată în cartierul periferic Wilmersdorf din Berlin. “De sus, are forma unui H”, spune Philip Grosse, directorul financiar al companiei, în vârstă de 49 de ani, care povestește cu regret despre originile clădirii. “Dar nu lăsați ca acest lucru să vă dea o impresie greșită despre noi.”

Deutsche Wohnen deține în prezent peste 110.000 de apartamente în Berlin și contează pe compania globală de gestionare a investițiilor BlackRock Inc. (nu Blackstone) ca fiind cel mai mare investitor al său. De ani de zile, ziarele au criticat compania pentru că a mărit chiriile în timp ce a lăsat în mod repetat sute de chiriași fără căldură sau apă caldă în timpul iernilor geroase din Berlin. În 2017, directorul general, Michael Zahn, a angajat trei gărzi de corp după ce a primit amenințări cu moartea. Mai recent, Deutsche Wohnen a inspirat crearea celui mai mare grup de susținere a exproprierilor din oraș, care se numește Expropriate Deutsche Wohnen & Co.

Grosse își îngroapă fața în mâini atunci când este confruntat cu plângeri despre companie. “Nu sugerez că totul funcționează 100% perfect în organizația noastră. Am putea face mai bine”, spune el, adăugând că Deutsche Wohnen furnizează radiatoare atunci când se oprește căldura, aplică automat reduceri de chirie până când lucrurile sunt reparate și investește în mod constant în întreținerea și îmbunătățirea proprietăților. “Înțeleg că deficitele de pe piața imobiliară din Berlin dau bătăi de cap multor oameni, dar, dacă mă uit la tipul de produs pe care îl oferim, acesta este accesibil pentru mulți oameni”, spune el.

Din 2012 până în 2018, acționarii Deutsche Wohnen au obținut un randament anual de 24,5%, iar în 2018, venitul net al companiei a fost de aproximativ 2 miliarde de dolari. Cu toate acestea, anticiparea înghețării chiriilor a șters aproximativ 5,3 miliarde de dolari, sau 31%, din valoarea de piață a companiei în vara anului trecut. (De atunci, aceasta și-a revenit cu mai mult de jumătate.) Deutsche Wohnen spune că va pierde 363 de milioane de dolari în venituri în următorii cinci ani din cauza înghețării și a posibilelor reduceri de chirii. De asemenea, în iulie, municipalitatea a împiedicat Deutsche Wohnen să achiziționeze peste 670 de apartamente de-a lungul Karl-Marx-Allee din Berlin, bulevardul neoclasic în stil stalinist folosit cândva pentru marșurile comuniste din Germania de Est. În schimb, Berlinul a cheltuit aproximativ 1 miliard de dolari pentru a cumpăra aceste locuințe. “Intenția mea fermă este de a cumpăra apartamente acolo unde este posibil, astfel încât Berlinul să recâștige mai mult control asupra pieței imobiliare”, a declarat la acea vreme primarul Berlinului, Michael Müller.

“Sunt un tip foarte rațional, iar ceea ce se întâmplă aici nu este rațional”, spune Grosse despre viitoarele reglementări și despre antipatia înfloritoare a Berlinului față de proprietari. Începând din această lună, chiriile vor fi plafonate la doar 4,30 dolari pe metru pătrat pentru apartamentele mai vechi cu puține facilități și la 10,90 dolari pentru apartamentele mai noi cu facilități mai bune. (Prețul mediu actual în centrul Berlinului este de aproximativ 12 dolari pe metru pătrat, potrivit unui raport al ziarului Die Zeit; în München este de 19,30 dolari). Mai târziu în cursul anului, chiriașii care plătesc mai mult de 120% din prețurile stabilite de guvern vor putea să-și acționeze proprietarii în instanță pentru a obține o reducere. Apartamentele construite după 2014 vor fi scutite, la fel ca și locuințele controlate de guvern (unde chiriile sunt oricum controlate). Începând din 2022, toți proprietarii vor avea voie să crească chiriile cu 1,3% pe an, sau în funcție de inflație. “Dar legea nu ține cont de locație sau de calitatea clădirii”, spune Grosse. “S-ar putea ca cineva într-o clădire veche și frumoasă, într-o locație centrală, să plătească mai puțin decât cineva într-o clădire prefabricată mai puțin frumoasă din anii ’70, din suburbii”.

În semn de frustrare, Deutsche Wohnen spune că revizuiește un plan de 1,1 miliarde de dolari pentru noi cheltuieli de construcție. Alți proprietari, inclusiv companii mari și investitori privați, au amenințat, de asemenea, că se vor retrage. Industria construcțiilor din Berlin este îngrijorată. În decembrie, peste 240 de vehicule de construcții, de la camionete mici până la camioane cu macara, s-au adunat la Poarta Brandenburg pentru a protesta împotriva plafonării chiriilor. Organizatorii demonstrației, la care au participat și proprietari și asociații de proprietari, au avertizat că înghețarea chiriilor la Berlin va distruge locuri de muncă.

“Cine va dori să facă investiții pe termen lung într-un oraș care tratează investitorii în acest mod?”, se întreabă Michael Voigtländer, economist la Institutul Economic IW din Germania. Într-un raport recent, institutul descrie viitoarea înghețare a chiriilor din Berlin drept o catastrofă care “amenință să provoace daune considerabile atât pieței imobiliare, cât și Berlinului în ansamblu”.

Exemplele internaționale oferă, de asemenea, motive de reflecție. Un studiu realizat în 2019 de Columbia Business School a constatat că extinderea controlului chiriilor și a politicilor privind locuințele din New York a redus inegalitatea în materie de locuințe și a dus la creșterea bunăstării. Dar un studiu din 2017 a constatat că controlul chiriilor în San Francisco a avut efectul neintenționat de a avansa îmbogățirea, deoarece proprietarii au scos de pe piață apartamentele de închiriat și le-au vândut. În Portugalia, decenii de înghețare a chiriilor și de legi privind controlul chiriilor au lăsat țara cu o sumedenie de clădiri dărăpănate pe care proprietarii nu-și permiteau să le întrețină. După ce reglementările au fost ridicate în 2012, piața a început să explodeze. În Suedia, care are poate cea mai strict controlată piață din lume, lista de așteptare pentru un apartament reglementat în Stockholm este de aproape 675.000 de persoane. Pentru a ocoli așteptarea, care poate dura până la 20 de ani, oamenii subînchiriază apartamentele, plătind probabil mai mult și renunțând la siguranța unui contract guvernamental. Grosse, de la Deutsche Wohnen, avertizează că piețele negre și gri vor rezulta probabil din înghețarea chiriilor din Berlin, așa cum s-a întâmplat și în Berlinul de Vest, care avea, de asemenea, reglementări stricte privind chiriile înainte de căderea zidului.

Senatoarea pentru dezvoltare urbană și locuințe din Berlin, Katrin Lompscher, este creditată ca fiind “mama înghețării chiriilor”. Membră a partidului german de stânga Die Linke, Lompscher a crescut în Germania de Est și, în calitate de muncitor în construcții, a montat țevi de încălzire pentru clădiri înainte de a studia arhitectura la Universitatea Bauhaus din Germania. Ea respinge comparațiile internaționale și preocupările marilor proprietari. “Politicile privind locuințele și planificarea urbană sunt specifice fiecărui oraș. Este bine să ne uităm în jur, la dreapta și la stânga, dar apoi trebuie să decidem ce este potrivit pentru Berlin”, spune ea.

“Ideea din spatele înghețării chiriilor este de a crea un spațiu de respiro pentru ca Berlinul să poată construi mai multe apartamente”, spune Lompscher. Ea se bazează pe o combinație de întreprinderi municipale și private pentru a construi 20.000 de apartamente în fiecare an în timpul celor cinci ani de înghețare a chiriilor. Acest lucru ar putea fi realizabil, având în vedere că în 2018 au fost construite 17.000 de locuințe în Berlin.

“Unele companii au amenințat că se vor retrage din Berlin”, recunoaște Lompscher. “Aceste amenințări nu ar trebui să fie luate în serios. Ca afacere, vrei să fii în centrul lucrurilor, iar Berlinul este încă un oraș atractiv, în ciuda faptului că implantăm o strategie diferită pentru a îmbunătăți viața celor care locuiesc aici.” În orice caz, adaugă ea, Deutsche Wohnen nu a construit niciodată un singur apartament în capitala germană.

“Recent, am reușit să văd New York-ul prin ochii fiului meu, care este un mare fan al muzicii, și a fost șocat să afle că este greu să ieși în oraș și să asculți heavy metal pentru că toate cluburile au fost scoase la vânzare”, spune Lompscher. “Aici, în Berlin, poți ieși să asculți metal în fiecare seară în cinci cluburi. Iar noi vrem să rămână așa”.

“Să speriem investitori precum Deutsche Wohnen, exact asta vrem”, spune un chiriaș activist care folosește pseudonimul Ingrid Hoffmann atunci când vorbește cu presa. “Nu avem nevoie de ei; ei vor doar să facă profit cu banii noștri de chirie”. În ciuda ploii torențiale, Hoffmann, în vârstă de 69 de ani, tocmai a ajuns cu bicicleta la un restaurant din Berlin, îmbrăcată în echipament de ploaie din cap până în picioare. Plină de energie, cu părul scurt și ochi turcoaz strălucitori, ea pare încântată să se confrunte cu proprietarii corporatiști din Berlin.

Fostă traducătoare, Hoffmann s-a alăturat echipei Expropriate Deutsche Wohnen în urmă cu aproximativ doi ani, după ce Deutsche Wohnen i-a mărit chiria cu 10%, ceea ce, spune ea, a forțat-o să iasă la pensie și să se angajeze cu jumătate de normă ca dactilografă pentru bănci. De asemenea, ea este nemulțumită de serviciile companiei. “În fiecare an, când este frig afară, căldura nu mai funcționează, iar dacă te plângi, nu se întâmplă nimic”, spune ea. “Lifturile sunt, de asemenea, o problemă. Eu sunt la etajul 11, dar liftul de multe ori nu funcționează. Atunci urc pe jos”.

La început, lui Hoffmann nu i-a plăcut termenul de expropriere. “Le dă fiori oamenilor, îi face să se gândească la un comunist care se furișează cu un cuțit între dinți”, spune ea. Dar a ajuns la concluzia că va stârni publicitatea necesară și va face oamenii să vorbească.

Potrivit estimărilor municipalității, guvernul ar trebui să plătească între 29 și 36 de miliarde de euro pentru aproximativ 250.000 de apartamente. Expropriate Deutsche Wohnen, într-o propunere radicală chiar și pentru standardele berlineze, susține că guvernul ar trebui să ramburseze companiilor doar ceea ce au plătit inițial, plus un pic mai mult pentru a ține cont de renovări, modernizări și inflație. Acest preț ar fi de doar 8 miliarde de euro, iar Hoffmann spune că orașul ar putea plăti proprietarilor doar 20% acum și restul în timp, pe măsură ce banii de chirie intră. Întrebat dacă banii nu ar fi mai bine cheltuiți pentru a construi mai multe locuințe, Hoffmann spune: “Da, ar trebui să facă și asta – dar ar fi trebuit să înceapă să construiască cu mult timp în urmă.”

Pentru a fi clar, grupul lui Hoffmann propune socializarea tuturor proprietăților aparținând proprietarilor care dețin în prezent peste 3.000 de apartamente. “Dacă un proprietar are 7.000, nu vom lua doar 4.000”, spune Hoffmann. Cei care au mai puțin de 3.000 ar fi în siguranță. După remunicipalizare, proprietățile ar fi administrate ca o organizație publică non-profit, similară cu radioul și televiziunea publică din Germania.

Indiferent dacă exproprierea este sau nu realistă, un studiu recent, finanțat de Fundația Rosa Luxemburg din Berlin, examinează diferențele dintre proprietarul public al orașului, Gewobag, și cei mai mari 12 proprietari cu scop lucrativ. Studiul arată că, în medie, companiile cu scop lucrativ investesc mai puțin în întreținere decât Gewobag (4% față de 17%) și mai mult în modernizare (18% față de 12%), un cost care poate fi transferat către chiriași. De asemenea, acestea cumpără mai multe proprietăți (60% față de 44%) și construiesc mult mai puține apartamente noi (1% față de 27%). “Ca urmare, chiriile pentru companiile private urcă cu aproximativ 5% pe an, mult mai repede decât în cazul Gewobag, unde cresc cu puțin peste 2%”, scrie Christoph Trautvetter, coautor al studiului și unul dintre jurnaliștii care au ajutat Syndikat să cerceteze frații Pears. Într-un studiu ulterior, Trautvetter sugerează că societățile cotate la bursă nu sunt neapărat cea mai gravă problemă pentru orașe. Cea mai mare este reprezentată de investitorii anonimi care se folosesc de portițe de scăpare pentru a extrage bogăție în timp ce plătesc foarte puține taxe.

La sfârșitul lunii octombrie, aproximativ 100 de patroni și vecini ai Syndikat s-au prezentat la audierea de evacuare a barului. Clienții obișnuiți ai Syndikat erau îmbrăcați în mare parte în negru, cu o mulțime de piercinguri faciale. Au fost prezenți și câțiva vecini în vârstă, precum și personaje colorate, inclusiv un bărbat de vârstă mijlocie cu părul vopsit castaniu, sprâncene vopsite în portocaliu fluorescent și un animal de pluș murdar care ieșea din buzunarul hainei.

Schulte părea nervos. “Știți, soții Pearses au o fundație filantropică și, conform site-ului lor, vor să ajute oamenii și să promoveze comunitatea”, a spus el. “Este exact ceea ce Syndikat a încercat întotdeauna să facă. Când cineva din cartier are nevoie să împrumute un burghiu sau o scară, vine la noi. Când o bunică de peste drum nu-și poate plăti medicamentele, vine și ne întreabă dacă o putem ajuta și, bineînțeles, o facem.” Barmanii de la Syndikat, a spus el, își pun în comun bacșișurile și decid în comun pe ce să le cheltuiască.

Dar cartierul s-a schimbat. “Este absolut halucinant”, a spus Schulte. “În 10 ani, a trecut de la unul dintre cele mai sărace colțuri ale Berlinului la un renumit punct de atracție la nivel mondial”. Deja, Firman Properties transformase unele dintre celelalte unități ale clădirii în locuințe mobilate pe termen scurt. “Vin mai ales americani”, a spus Schulte. “Ei sună pentru reclamații legate de zgomot începând cu ora 19.00”.

Spre dezamăgirea tuturor și spre surprinderea nimănui, soții Pearses nu s-au prezentat în persoană la audiere. În schimb, Firman Properties a trimis doi avocați. “Clienții mei nu au vrut să fie nevoiți să asiste la toate acestea”, i-a spus unul dintre ei judecătorului, gesticulând cu capul spre susținătorii pestriți ai lui Syndikat, strânși în spatele ei în sala de judecată și pe holurile de lângă ea.

O lună mai târziu, verdictul a fost dat. Syndikat, barul de cartier, își va pierde în curând locul în Berlin.