Dezvoltatorilor de la studioul indie Ward B le place foarte mult să proiecteze arme fictive. Mica echipă a postat desene de arme extrem de detaliate pentru jocul său în curs de dezvoltare, Oceanic, încă din 2019. Esențial pentru munca echipei – și pentru micii urmăritori din jurul dezvoltării lui Oceanic – este faptul că, deși armele în cauză sunt menite să reflecte tehnologia creată cu 200 de ani în viitor, ele trebuie să arate ca și cum ar putea funcționa în realitate.

“Căutăm să le avem foarte, foarte explicabile din punct de vedere științific”, îmi spune directorul executiv Marcellino Sauceda. “De fapt, sunt câteva arme pe care am ajuns să le renunțăm și să nu le punem în joc, deoarece existau defecte de design de care nu am fost prea mulțumiți în cele din urmă.”

De fapt, angajamentul Ward B față de credibilitate a fost atât de puternic încât, la începutul anului 2020, un contractor pentru cel mai mare producător de arme din Rusia, Kalashnikov Concern, Kuzin a cerut permisiunea de a transforma una dintre armele fictive ale Ward B într-o pușcă de vânătoare din viața reală. Pentru Sauceda, aceasta nu ar fi doar o recunoaștere a muncii depuse de echipa sa, ci ar fi o adevărată piatră de hotar pentru industrie – din câte știa el, ar fi prima dată când o armă de joc video a fost transformată într-un model fizic, de masă.

Desi incantat de oferta, Sauceda nu a apucat sa-si dea niciodată permisiunea formală ca arma să fie adaptată pentru viața reală – și totuși, Kalashnikov Concern a anunțat ulterior un kit de arme care are ceea ce Sauceda vede ca fiind o asemănare izbitoare cu una dintre creațiile lui Ward B. Compania susține acum că Kalashnikov Concern nu numai că i-a furat designul armei, dar, într-o întorsătură bizară, a acordat ulterior drepturile de utilizare a acesteia unui joc video complet diferit.

Oceanic este un shooter științifico-fantastic și este jocul de debut al Ward B – o echipă de 40 de persoane care lucrează în mare parte part-time, dar care are experiență în dezvoltarea unor jocuri precum Call of Duty, Halo, Overwatch și Destiny. “Nu avem încă nimic în spate, suntem complet independenți”, explică Sauceda. “Cei mai mulți dintre noi vin din medii AAA. Nu suntem în mod special, ca și cum am fi finanțați încă.” Scopul, așadar, este de a construi un joc care să atragă investițiile necesare, înainte de a merge cu normă întreagă la dezvoltare – și asta a însemnat că Ward B a făcut tot ce a putut pentru a face să se afle despre Oceanic. În fazele sale timpurii, studioul a avut cel mai mare succes atunci când a prezentat arme.

Încă din primele zile ale proiectului, Ward B a arătat arsenalul lui Oceanic, umplând un devblog cu randări extrem de complexe și texte explicative. Pe 18 februarie 2020, echipa și-a dezvăluit varianta unei puști futuriste, numită EPM28 Mastodon. La fel ca toate celelalte, această postare a inclus mai multe imagini ale noii arme redate în diferite culori, cu componente individuale prezentate, precum și statistici în joc și o captură de ecran în motor. A spune că a provocat o explozie pe rețelele de socializare ar fi o exagerare, dar a fost suficient pentru a stârni interesul unei părți neașteptate.

La ceva mai mult de o lună de la postare, într-un e-mail văzut de IGN, un individ care se prezintă ca “producător de proiecte industriale” pentru mai multe companii – inclusiv Kalashnikov Concern – s-a prezentat la Sauceda cu o propunere. Maxim Kuzin văzuse primele randări ale Mastodonului prin intermediul portofoliului unui artist conceptual cu care lucrase Ward B și dorea să propună companiei Kalashnikov să folosească designul fictiv ca kit de armă pentru pușca sa reală MP-155. În esență, aspectul futurist al Mastodonului ar fi fost aplicat pe o armă existentă și ar fi urmat, eventual, de versiuni airsoft și de jucării ale armei. În schimb, Ward B ar înlocui brandingul Oceanic din joc cu cel al Kalashnikov. Într-un răspuns pentru IGN, Kuzin a confirmat cele de mai sus, dar a spus că discuțiile sale cu Ward B au fost “preliminare”.

Sauceda a fost încântat de idee și a organizat o convorbire cu Kuzin pentru a o finaliza. “El a afirmat acolo că [vom fi] creditați pentru această colaborare: “Kalashnikov Concern va prezenta numele tău, vei avea un brand pe armă” și toate aceste lucruri”, spune Sauceda. “Și a spus că vom primi trei unități din produsul finit. Ei îl vor expedia [în SUA] – fără componentele interne, desigur, pentru că au sancțiuni – dar el a pus toate bazele a ceea ce se va întâmpla.” Kuzin nu a răspuns la o solicitare de comentarii cu privire la ceea ce s-a spus în convorbirea prin Skype.

Lui Sauceda și echipei sale le-a plăcut ideea și au spus că ar fi bucuroși să semneze contracte pentru a oficializa înțelegerea. Dar contractele nu au sosit niciodată, și nici Kuzin, nici Concernul Kalașnikov nu au luat legătura.

Ward B a presupus că discuția dintre Kuzin și Kalașnikov nu a mers bine și că afacerea a căzut pur și simplu. Descurajată, dar nu înfrântă, echipa a continuat să lucreze la Oceanic ca de obicei – până când cineva din echipă a observat un anunț Kalașnikov pentru o armă care îi părea foarte cunoscută.

Kalașnikov a anunțat MP-155 Ultima pe 21 august 2020. În timp ce componentele interne ale armei sunt identice cu MP-155 original, șasiul său extern este foarte diferit. Echipat cu un design unghiular, mai multe combinații de culori, vizor reflex și chiar un computer încorporat care include suport pentru cameră, citirea muniției și o busolă digitală, este un design despre care Kalașnikov spune deschis că este inspirat de jocurile video.

Sauceda susține că a fost inspirat de un singur joc video.

Cu cât echipa Ward B a analizat mai mult designul, cu atât a devenit mai convinsă că MP-155 Ultima se bazează pe Mastodonul de la Oceanic. În afară de estetica științifico-fantastică generală, alegerile de culoare și forma generală a armei, Sauceda indică multiple asemănări mai mici între cele două modele, multe dintre acestea fiind decizii care au fost luate din motive estetice în Oceanic, dar care nu au niciun scop practic în viața reală. Elemente ale gărzii de mână, ale receptorului și multe altele i se pare lui Sauceda că au fost reproduse pe Ultima, în ciuda faptului că nu vede niciun motiv utilitar pentru adăugarea lor.

Într-un răspuns pentru IGN, Kuzin spune o poveste ușor diferită. Antreprenorul spune că, în paralel cu primul său contact cu Ward B, a început o investigație independentă asupra dezvoltatorului și Oceanic și, “a constatat că firma nu are suficiente fonduri proprii pentru a finaliza dezvoltarea, nu există investitori, [și] data de lansare este necunoscută”, ceea ce înseamnă că era prea riscant să lucreze cu compania. Ward B spune că în acest moment se află în procesul de achiziție de fonduri și susține că Kuzin a folosit starea incipientă a companiei ca o scuză pentru a lua pur și simplu proiectul, în loc să lucreze împreună în mod legitim.

De asemenea, Kuzin spune că Ward B nu l-a plătit pe artistul conceptului Mastodon, ceea ce a făcut imposibilă negocierea licențelor pentru arme, deoarece nu exista o proprietate clară. Ward B spune că, deși artistul nu fusese plătit la momentul conversației lor, a fost de la început în baza unui plan de plată amânată, iar acum a primit plata. Ward B subliniază, de asemenea, că artistul conceptului a făcut referire în mod specific la Kuzin către Ward B atunci când a fost întrebat despre design (lucru pe care IGN îl poate confirma, după ce a văzut mesajele dintre ei) și că toate randările artistului au inclus marca Oceanic pe ele – dezvoltatorul consideră că acesta este un indiciu clar și timpuriu despre cine deține licența.

Kuzin spune că, după ce a abandonat planul Ward B, a continuat să lucreze cu “un alt designer din Rusia” pentru a crea designul lui Ultima “de la zero” și a indicat IGN un brevet ca dovadă a originalității designului. Kuzin spune că a primit, de asemenea, confirmarea originalității designului de la Asociația Designerilor din Rusia, în documentele pe care IGN le-a văzut. Aceste documente enumeră o serie de arme reale și fictive – inclusiv Mastodonul – care au fost folosite ca puncte de comparație cu designul MP-155 Ultima, înainte de a-l certifica ca fiind original.

Sauceda nu consideră că aceasta este o dovadă suficientă: “Depunerea unui brevet nu înseamnă nimic, există o mulțime de cazuri în care un brevet este contestat din cauza dovezilor furnizate.” Când vine vorba de afirmațiile lui Kuzin, care susține că a creat designul de la zero, Sauceda rămâne sfidător: “Am auzit că și ei au făcut schițe de la zero, dar redesenarea unui design existent nu îl face al tău doar pentru că ai propriile schițe ale unui lucru pe care l-ai furat.”

Kalashnikov Concern a început să primească precomenzi pentru MP-155 Ultima, la un preț de aproximativ 1.700 USD / 1.300 £. Aceasta a primit atenția presei din întreaga lume pentru designul său neobișnuit și pentru inspirația din jocurile video – mult peste sferele normale de acoperire pentru o nouă armă.

Pe de altă parte, Ward B s-a închis aproape complet după ce a început să suspecteze că modelele sale sunt folosite în altă parte fără permisiune. Oceanic a reapărut abia aproximativ un an mai târziu, Ward B arătând mai mult din Mastodon, asigurându-i pe fani că jocul era încă în dezvoltare și făcând aluzie la motivele acestei dispariții îndelungate. “Faptul de a fi supus unei dezvoltări private doare”, îmi spune Sauceda, “ne-a plăcut să arătăm ce pot realiza talentele noastre în timpul dezvoltării, dar această abordare a fost necesară pentru a preveni cazuri viitoare precum acesta”.

Și totuși, mai este o întorsătură de situație. La începutul acestui an, shooter-ul ultrarealist Escape From Tarkov a adăugat în iunie un kit complet în joc pentru MP-155 Ultima la arsenalul său digital – probabil ca parte a unui acord de licență cu Kalașnikov. Ward B a trimis în repetate rânduri un e-mail dezvoltatorului Tarkov, Battlestate Games, pentru a spune că a considerat că aceasta este o utilizare neautorizată a modelelor sale, dar Sauceda spune că nu a primit niciodată un răspuns.